7 marca nad ranem czasu Greenwich z kompleksu startowego SLC-40 na Cape Canaveral, gdzie dopiero zbliżała się północ poprzedniego dnia, wystrzelona została rakieta Falcon-9 firmy SpaceX.

Symbol misji.

Był to 82. start rakiety tego typu, a drugi z użyciem pierwszego stopnia o numerze fabrycznym B.1059 (poprzednio użyto go w misji Dragon-19 w grudniu ub. r.). Stopień ten, po zużyciu większości materiałów pędnych zawrócił i po ośmiu minutach wylądował na stanowisku LZ-1 w pobliżu miejsca startu. Było to już pięćdziesiąte odzyskanie stopnia rakiety tego typu.

Dragon na szczycie rakiety nośnej Falcon-9R.

Drugi stopień tymczasem kontynuował wzlot i po niespełna dziewięciu minutach umieścił na orbicie statek transportowy Dragon-20. Jest to dwudziesta misja transportowa firmy SpaceX do Międzynarodowej Stacji Kosmicznej (ISS) statków tego typu i zarazem ostatnia, realizowana w ramach płaconego przez NASA programu CRS (Commercial Resupply Service), komercyjnego dostarczania zaopatrzenia na ISS. Użyto do niej egzemplarza o numerze C112, dla którego była to już trzecia wyprawa na ISS. Poprzednio leciał on w misji Dragon-10 w lutym 2017 r. i Dragon-16 w grudniu 2018 r. Łącznie na orbitę wysyłano w 22 misjach 13 kapsuł, z których trzy zostały użyte dwukrotnie, a kolejne trzy – aż trzykrotnie. Jeden lot zakończył się zniszczeniem kapsuły, gdy katastrofalnej awarii uległa rakieta nośna.

Jak widać, ta kapsuła już dwukrotnie odwiedziła ISS.

W ramach nowego kontraktu CRS-2, w roli ciężarówek będą używane statki Dragon 2, bezzałogowe wersje Crew Dragon. Uchwycenie i przyłączenie Dragona-20 do ISS wykonane zostanie 9 marca.

Nocny start to okazja do obserwowania niezwykłych widoków – większość fotografii zajmuje niewidoczny pierwszy stopień, otoczony kolorową feerią gazów, drugi stopień widoczny jest u dołu w postaci jasnego niebieskiego punktu.

W bieżącym locie statek dostarczy na ISS około 2000 kg zaopatrzenia i innych ładunków, a po miesięcznym pobycie zwiezie na Ziemię ponad 1800 kg, z czego większość przypadnie na wyniki ponad 250 eksperymentów naukowych. Łączna ilość towarów dostarczonych statkami Dragon na ISS sięgnęła 43 ton, a zwieziona przekroczyła 34 tony. W tej misji najważniejszym ładunkiem, zlokalizowanym w bagażniku statku, będzie europejska zewnętrzna platforma do montowania aparatury badawczej. Nosi ona nazwę Bartolomeo, wcześniej była znana pod skrótem CEPHFISS (Commercial External Payload Hosting Facility On ISS). Zostanie ona zamontowana na powierzchni europejskiego modułu Columbus, w części skierowanej w kierunku lotu stacji.

Bartolomeo.

Nowa platforma znacząco powiększy możliwości montowania aparatury naukowej, bo będzie zdolna do jednorazowego umieszczenia w standaryzowanych przyłączach do dwunastu ładunków. Bartolomeo zapewni niezakłócony widok zarówno Ziemi, jak i nieba. Ładunki będzie można dowozić do niego zarówno w przedziałach ciśnieniowych, jak i niehermetyzowanych. Ładunki będzie można zwozić z powrotem na Ziemię w całości, bądź okresowo pobierać z nich jedynie próbki. Platforma zapewni montowanej na niej aparaturze zasilanie, szybki transfer danych oraz – w razie potrzeby – chłodzenie. W celu podłączenia jej do systemów stacji potrzebne będzie wyjście na zewnątrz dwójki astronautów, operacja ta jest planowana na drugą część kwietnia.

Podpis: Waldemar Zwierzchlejski (fot.: SpaceX)