Działając w ramach programu partnerstwa publiczno-prywatnego NextSTEP 2 (Next Space Technologies for Exploration Partnerships 2), 27 stycznia NASA wybrała houstońską firmę Axiom Space do podłączenia do Międzynarodowej Stacji Kosmicznej (ISS) pierwszego modułu komercyjnego.

Trzy moduły mieszkalne oraz kopuła obserwacyjna dołączone do ISS.

Axiom Space został założony w roku 2016 przez przedsiębiorcę z branży aerokosmicznej Kama Ghaffariana oraz Michaela Suffrediniego, w latach 2005-2015 menedżera programu ISS w NASA. Jego celem jest zbudowanie komercyjnej stacji kosmicznej i udostępnienie jej wszystkim chętnym. Axiom współpracować będzie w zakresie budowy modułów i transportu z Boeingiem i włoską Thales Alenia Space, firmami, które zbudowały większość modułów ISS oraz statek Starliner, a także z Intuitive Machines i Maxar Technologies.

Stacja orbitalna po odłączeniu od ISS.

Pierwszy moduł zostanie dołączony do przedniego portu moduły Harmony w drugiej połowie roku 2024. Będzie on pełnić funkcję łącznika oraz niewielkiego habitatu. W dalszej kolejności zostaną do niego dołączone dwa kolejne – laboratorium i właściwy moduł mieszkalny, oraz kopuła obserwacyjna. Prace prowadzone w dotychczasowej stacji byłyby stopniowo przenoszone do segmentu Axiona. Firma zamierza przeprowadzać dwa do trzech lotów załogowych rocznie do swojego segmentu, zapewne z wykorzystaniem Starlinera.

Kopuła obserwacyjna.

Kolejnym etapem, po doposażeniu segmentu m. in. w panele fotowoltaiczne, systemy chłodzenia i stabilizacji, będzie odłączenie go od ISS pod koniec jej istnienia, czyli prawdopodobnie w roku 2030. W ten sposób powstanie zalążek komercyjnej stacji kosmicznej, którą będzie można nadal rozbudowywać.

Stacja orbitalna po odłączeniu od ISS

Chęć jej wykorzystania w zakresie badań naukowych, weryfikacji nowych technologii, czy szkolenia astronautów do dalekich misji, już zgłosiła NASA. Agencja skoncentruje się wówczas na badaniach dalekiego kosmosu. Po statkach transportowych i załogowych, przyjdzie kolej również na prywatyzację stacji kosmicznych.

Podpis: Waldemar Zwierzchlejski (zdjęcia: Axiom Space).