16 marca o 13:34 z wyrzutni LC201 w Wenchang wystrzelony został pierwszy egzemplarz rakiety nośnej Chang Zheng w wersji 7A (CZ-7A, Długi Marsz-7A). Na orbicie GTO (przejściowej do geostacjonarnej) miał zostać umieszczony ładunek o nazwie XJY-6 (Xinjishu Yanzheng-6), prawdopodobnie satelita zwiadu elektronicznego bądź wczesnego uprzedzania. Jednak start się nie powiódł, żaden obiekt nie został odnotowany na jakiejkolwiek, choćby niskiej orbicie. Według nieoficjalnych informacji awaria wydarzyła się na etapie pracy trzeciego stopnia. Implikuje to m. in. zawieszenie startów rakiet CZ-3B.

Transport pierwszej CZ-7A na stanowisko startowe.

CZ-7A to modułowa, trójstopniowa (według innej konwencji nazewnictwa – trzyipółstopniowa) rakieta średniego udźwigu, mająca zastąpić rakietę CZ-3B. Jej pierwszy, centralny stopień, to moduł K3-1 o średnicy 3,35 metra, napędzany dwoma silnikami YF-100. Drugi stopień, umieszczony nad nim, to moduł K3-2, napędzany przez cztery silniki YF-115.

Szkic CZ-7A.

Do pierwszego stopnia dołączone zostały cztery rakiety startowe – moduły K2-1 o średnicy 2,25 metra i długości 27 metrów, każdy z nich napędzany pojedynczym silnikiem YF-100. Zarówno YF-100, jak YF-115 są silnikami z zamkniętym cyklem spalania, tj. z dopalaniem gazu generatorowego z turbiny w komorze głównej pod wysokim ciśnieniem, dzięki czemu osiągają one wysokie parametry eksploatacyjne – ciąg tego pierwszego wynosi na poziomie morza 1180 kN, zaś w próżni 1340 kN.

CZ-7A na wyrzutni.

W przypadku silnika wielokrotnego uruchomienia YF-115 – jego ciąg w próżni wynosi 175 kN. Oba silniki napędzane są mieszanką nafty i ciekłego tlenu – to odróżnienie od toksycznej CZ-3B, używającej hipergolicznej kombinacji UDMH/N2O4). Trzeci stopień to przejęty z CZ-3B kriogeniczny H-18, napędzany dwoma silnikami YF-75, zasilanymi ciekłym wodorem i tlenem.

Start pierwszej CZ-7A.

Rakieta ma nośność na orbitę GTO około 6 ton, czyli o 10% więcej od poprzedniczki. To trzeci start CZ-7, po raz pierwszy wystartowała w roku 2016 w wersji trzystopniowej, ale z trzecim stopniem Yuanzheng-1A napędzanym hipergolikami i wyniosła m. in. zmniejszony prototyp kabiny przyszłego statku kosmicznego, zaś po raz drugi w roku 2016 w wersji dwustopniowej, wynosząc egzemplarz doświadczalny statku transportowego Tianzhou.

Składanie drugiej CZ-7A.

Podpis: Waldemar Zwierzchlejski (fot.: Xinhua).